5 Agosto 2022 20:11


Una mostra alla New-York Historical Society esamina il lavoro dell’influente ma poco conosciuto artista, grafico e interior designer americano di origine tedesca Winold Reiss (1886-1953). Intitolata The Art of Winold Reiss: An Immigrant Modernist, la mostra presenta 150 opere, molte delle quali esposte per la prima volta, tra cui dipinti, disegni, poster, mobili, schizzi preparatori e altro ancora.

Da giovane, Reiss si iscrisse all’Accademia di Monaco per studiare sotto Franz von Stuck, i cui altri allievi includevano Paul Klee, Wasily Kandinsky e Josef Albers. Nel 1913, all’età di 26 anni, emigrò in America e si stabilì a New York. “Viene qui perché vuole portare l’arte moderna in America”, dice Marilyn Satin Kushner, che ha co-curato lo spettacolo con Debra Schmidt Bach. “Ha le dita in ogni cosa. Vede l’importanza della pittura e della scultura, ma anche del design grafico, del design di poster e persino della lavorazione del legno”.

La prima delle quattro gallerie della mostra si concentra sui primi lavori di Reiss. Comprende dipinti audaci e colorati portati dalla Germania, oltre a opere grafiche, poster e due sedie da pranzo in legno. L’opera Decorative Bird Panel (1911-16) – un disegno luminoso e vorticoso a tempera su carta – esemplifica questo primo periodo, mentre un poster del 1916 che pubblicizzava un bazar di beneficenza per le vedove dei soldati caduti della prima guerra mondiale incarna il suo talento per la grafica audace disegni.

La seconda galleria presenta il lavoro più forte e probabilmente più rilevante di Reiss. Nel 1925, Reiss fu contattato dall’editore Paul Kellogg per illustrare un numero della rivista sociopolitica Survey Graphic. Intitolato Harlem: La Mecca del Nuovo Negro, il numero è stato curato come ospite dallo scrittore e filosofo Alain Locke, e comprendeva anche scritti dell’attivista per i diritti civili WEB Du Bois e della studiosa femminista Elise Johnson McDougald.

Alcuni degli intellettuali neri a Reiss furono incaricati di dipingere, respinti dall’idea che un immigrato tedesco bianco fosse scelto per ritrarli, ma le preoccupazioni furono placate quando Locke garantiva per l’artista. “Locke capì che Reiss, più di ogni artista che conosceva, era in grado di arrivare all’anima di queste persone”, spiega Kushner. Le opere sono mostrate qui per la prima volta dal 1925, quando furono esposte presso la filiale della Biblioteca pubblica di New York sulla 135th Street.

La parete adiacente presenta ritratti tra cui una famosa rappresentazione del poeta Langston Hughes; l’artista giapponese-americano Isamu Noguchi; e un’opera su carta di un uomo indigeno noto come Turtle (una delle 10 opere che Reiss ha creato raffigurandolo). Dopo aver letto i popolarissimi romanzi occidentali dell’autore tedesco Karl May, incontrare e dipingere gli indigeni è diventato uno degli obiettivi principali dell’artista, con oltre 250 di queste opere note per essere nelle sue opere. Ha fatto diversi viaggi nella riserva dei Blackfeet nel Montana per rappresentare i membri della tribù; questo corpus di opere rimane il maggior successo commerciale di Reiss, sebbene nella mostra sia presente solo un esempio di esso.

Nella terza galleria ci sono schizzi preparatori, oggetti in metallo e oggetti effimeri che rappresentano il lavoro commerciale di Reiss per hotel, ristoranti e case in tutta New York City. I pezzi degni di nota includono progetti di interni preliminari e schizzi per la famosa catena di ristoranti Longchamps dal 1923 al 1952, nonché menu e scatole di fiammiferi per il ristorante Crillon datati 1919-1926. Questi manufatti sono un’ulteriore prova dell’ampiezza delle competenze di Reiss, con forme, grafica e caratteri tipografici colorati e in picchiata che esemplificano i principi modernisti per eccellenza. Quasi tutti gli sforzi commerciali a cui si fa riferimento nella terza galleria non esistono più; mockup ed effimeri sono tutto ciò che rimane.

La quarta e ultima galleria della mostra approfondisce alcune delle influenze di Reiss. È ancorato da un dipinto di grandi dimensioni recuperato da uno dei ristoranti di Longchamps, disegnato attorno al tema del “futuro”. Reso con vernice dorata, il dipinto del 1936 di un aereo, treno e auto ambientato in un vivace paesaggio urbano ricorda il futurismo italiano e mostra l’interpretazione immaginata dell’artista della vita nel 21° secolo. Altri punti salienti includono un paio di opere che emulano l’espressionismo tedesco e una scena dance di Harlem ricca di azione del 1925, che attesta il suo profondo amore per il jazz.

L’indagine sul lavoro di Reiss solleva la questione del perché un artista così prolifico e influente sia in gran parte sconosciuto oggi. Sebbene abbia avuto successo commerciale ed è stato accettato nei circoli artistici, come immigrato da un paese contro cui gli americani hanno combattuto sia durante la prima che nella seconda guerra mondiale, Kushner ipotizza che Reiss si sia sentito ostracizzato dalla società tradizionale in un momento di diffuso anti-tedesco sentimento. La sensazione di essere un estraneo lo ha portato a rappresentare minoranze e gruppi ai margini della società americana tradizionale, inclusi afroamericani, nativi americani e asiatici americani.

Razzismo e pregiudizio significavano anche che c’erano pochi punti vendita e luoghi per pubblicare o mostrare le opere d’arte risultanti. Nel frattempo, il lavoro commerciale di Reiss per ristoranti e hotel è stato per lo più svelato con poca fanfara e spesso distrutto o ridipinto quando i gusti cambiavano. Riunire questi lavori ora può aiutare a rimediare all’oscurità di lunga data di Reiss.

L’arte di Winold Reiss: un modernista immigratofino al 9 ottobre presso la New York Historical Society, New York

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