28 Giugno 2022 16:13


Negli ultimi quattro decenni, l’artista astratto James Little ha realizzato di tutto, dai dipinti neri monocromatici resi con linee rette a tele colorate piene di rettangoli ripetuti e superfici bianche ornate da cerchi multicolori. Sebbene i dipinti di Little non possano essere definiti da un genere particolare, sono tutti affascinanti opere astratte che trasportano lo spettatore in un campo di colore.

“Se metto insieme un dipinto, ho la geometria”, dice Little. “Potrei avere una luminosità. Ho tutte quelle cose che sono formali, ma non rappresentative. Non sono io che dipingo un albero, una ciotola, una figura umana o qualcosa del genere. [My practice] si basa molto sull’immaginazione e sul sentimento, sulla visione e sull’abilità.

Ora, il virtuosismo di Little sta finalmente ottenendo un riconoscimento più diffuso. Le tele del pittore nato a Memphis hanno un posto di rilievo nella Biennale di Whitney del 2022, Quiet as It’s Kept (fino al 5 settembre). Un’opera della mostra, Stars and Stripes (2019), mostra uno schema di linee nere che si intersecano se vista da vicino e, da lontano, rivela una complicata disposizione di rombi e triangoli. Queste forme sembrano sacre, meditative in qualche modo, e guardare questa tela fa sentire lo spettatore come se stesse entrando nella pozza nera come l’inchiostro del subconscio di qualcuno.

“Ci sono molti significati diversi dietro questi dipinti”, dice Little. “La stella nera [works] riflettere il modo in cui guardiamo a noi stessi, e [have] connotazioni astrologiche. Sono sicuro che ci saranno persone che entreranno e legheranno una sorta di significato sociologico, il che va bene, ma ho anche altri obiettivi. Mi piace semplicemente sollevare le domande e consentire ai dipinti di avere una sorta di contemplazione.

Un altro pezzo in mostra, Big Shot (2021), utilizza in modo simile pennellate nere per creare una forma che ricorda una stella a sei punte. Questo dipinto è punteggiato da linee che convergono su un punto singolare e trame incrostate che parlano delle sottigliezze delle geometrie sacre di Little. Raggiunge queste superfici granulari utilizzando la vernice ad encausto, che richiede all’artista di applicare con cura strati di cera e pigmento su una superficie piana, un processo meticoloso che può richiedere mesi per essere completato.

“Sono stato attratto dai dipinti”, afferma il commerciante di Chicago Kavi Gupta. “Sono stato attratto dalla loro fisicità. Sta mescolando vernici, encaustici e pigmenti, cosa che quasi nessuno fa”. Gupta aggiunge: “Deve essere così coerente. È difficile ottenere il livello di pigmento che ha raggiunto perché ha bisogno di ottenere queste enormi strisce di colore”.

Little si è recentemente unito al roster alla galleria di Gupta, dove terrà una mostra personale a novembre. Conterrà nuove opere basate sugli interessi dell’artista per la superficie, la trama e il colore.

La relazione tra superfici e materiali nel lavoro di Little è informata dai suoi umili inizi. Nato nel 1952 a Memphis, nel Tennessee, l’artista ha raggiunto la maggiore età in un’epoca in cui il sud americano era ancora profondamente segregato. La maggior parte della famiglia di sua madre era emigrata dal Mississippi, mentre la famiglia di suo padre aveva origini native americane, irlandesi e nere.

“Il mio lavoro nasce dalla necessità”, dice Little. “Mia madre era una cuoca. Mio padre era un operaio edile. Mia nonna era una sarta e faceva trapunte con i vestiti dei suoi bambini. Erano del Mississippi, erano poveri e hanno trovato un modo per avanzare e volare, e questa è la storia di molti neri in questo paese, specialmente del sud.

Molte di queste prime esperienze e storie familiari hanno avuto un profondo impatto sul pittore e un vivido ricordo lo ispira ancora oggi, come ha raccontato in un’intervista del 2009 con Benjamin La Rocco per il Brooklyn Rail. Quando Little era bambino, suo padre e suo nonno lo portarono in un cantiere edile dove stavano lavorando. Quando Little è arrivato, ha visto gli operai mescolare e versare cemento, un processo che lo ha ipnotizzato.

“Questo ha avuto una strana influenza sulla mia sensibilità verso la superficie, anche oggi”, ha detto Little a La Rocco. “Mi piace l’idea di prendere questo mezzo, questo materiale e trasformarlo, facendogli fare qualcosa di diverso da quello che voleva fare.”

Quando è entrato nell’adolescenza, Little è rimasto affascinato dai materiali e ha continuato ad affinare la sua pratica, realizzando lavori con forniture prontamente disponibili e copiando i dipinti del Vecchio Maestro di Thomas Eakins dall’Enciclopedia Britannica, secondo un ARTnews del 2011 articolo di Celia McGee. Dopo essersi diplomato al liceo, Little ha deciso di studiare formalmente questi interessi, iscrivendosi alla Memphis Academy of Art, dove ha conseguito il BFA nel 1974. Ha conseguito il MFA presso la Syracuse University nel 1976.

Quando Little iniziò la sua carriera, le tensioni razziali erano sempre presenti sullo sfondo. L’adolescenza dell’artista ha coinciso con l’apice del movimento per i diritti civili e all’epoca non c’erano molti altri artisti neri che esponevano nei musei e nelle gallerie tradizionali.

“Avevo 21 anni prima di prestare attenzione a qualsiasi artista nero perché non era disponibile”, dice Little. “Non veniva insegnato nelle scuole. Non l’abbiamo visto. Non era nel museo, non c’era rappresentazione. In un certo senso, questo mi ha permesso di sviluppare le mie idee sull’arte. Ma allo stesso tempo, mi sono sentito ingannato perché ero semplicemente immerso nella pittura occidentale”.

Questa mancanza di rappresentazione non impedì a Little di affinare la sua pratica, e negli anni divenne un vero pittore, impegnato nell’astrazione anche se eventi esterni e tendenze prevalenti cercavano di imporre letture figurative alla sua opera.

Alcuni dei primi lavori di Little parlano dell’interesse dell’artista per il colore e l’artigianato. El-Shabazz (C) (1985), ad esempio, raffigura quattro triangoli color pastello che si intersecano in un unico punto. Le linee in questo dipinto sono nitide e pulite; dimostrano una diligenza che sta alla base della sua intera opera. Alla fine, altri hanno notato l’attenzione di Little ai dettagli e l’impegno per il suo singolare tipo di astrazione. Ha iniziato a esporre con la June Kelly Gallery di New York nel 1988 e ha opere nelle collezioni permanenti del Saint Louis Art Museum, dello Studio Museum di Harlem e della Menil Collection di Houston.

L’approccio meticoloso di Little rimane una pietra angolare della sua pratica e continua a usare la sua lavorazione per evocare emozioni con i suoi materiali.

“Mi piace il ritmo nel mio lavoro”, ha detto Little in una BOMB del 2017 intervista alla rivista. “Musica e ballo. Velocità e colore. E quelle sono le cose che vedo che sono importanti quanto quello che diciamo o come agiamo”.

Il lavoro di James Little è in mostra alla Whitney Biennial 2022: Quiet as It’s KeptWhitney Museum of American Art, New York, fino al 5 settembre. La sua prima mostra personale al Kavi GuptaChicago, dal 12 novembre al 20 dicembre.

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Benjamin Sutton

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